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DROIT ET SURNATUREL

Mais, si les autorités judiciaires affichent une certaine prudence vis-à-vis
du surnaturel, tel n'est pas nécessairement le cas du pouvoir exécutif :
comme le juge Douglas l'a rappelé dans son opinion dissidente, dans un
arrêt rendu par la Cour suprême en 1972, les États-Unis sont le pays dans
lequel le Pentagone a dépensé, en 1968, plus de 34 millions de dollars pour
financer une étude sur la sorcellerie et les phénomènes parapsychologiques
au Congo, pour en retirer d'éventuelles applications pour ses programmes
de recherche21. Certains avancent que ces programmes n'ont jamais disparu,
alimentant les thèses les plus extravagantes qui nourrissent l'inconscient
populaire américain.
On ne se risquera pas à tenter d'expliquer les raisons de cette plus grande
tolérance pour le surnaturel de la part des juristes américains. Quelques
pistes peuvent néanmoins être avancées. Sans doute le fait d'avoir découvert
et étudié, dès leurs premières années de droit, la fameuse « affaire de la
maison hantée » est-il un facteur permettant d'expliquer qu'un regard
différent puisse être porté sur ces thématiques. Plus généralement, les
histoires de fantômes, d'esprits ou de sorcières font partie de la culture
populaire nord-américaine et, comme le font remarquer certains auteurs,
il n'existe pas un district majeur aux États-Unis dans lequel une entreprise n'exploite pas ce folklore en proposant des séjours touristiques de
découvertes de lieux prétendument hantés, y compris des tribunaux et des
pénitenciers22 ! Par définition moins cartésiens que les Français23, les juristes
américains ont peut-être été également inspirés par les mots d'Oliver
Wendell Holmes, selon lequel « le droit n'a pas tiré vie de la logique, mais
de l'expérience »24. Et, précisément, le droit américain a acquis une certaine
expérience en matière d'événements et de traitement des phénomènes
surnaturels. Le cas le plus célèbre et le plus ancien en la matière remonte à
l'année 1692... dans la petite ville de Salem, située dans le Massachussetts.
L'affaire des sorcières de Salem marque en effet le point de départ de
la relation particulière qui s'est nouée entre le droit américain et le surnaturel25. L'histoire de cette terrible chasse aux sorcières est bien connue : de
toutes jeunes filles se disent victimes d'actes de sorcellerie ; s'en suit une
hystérie collective qui divise le village et finit par décimer celui-ci. Des
21. V. l'opinion du Juge Douglas, annexée à Secretary of Defense v. Arlo Tatum, 408 U.S.
1 (1972).
22. K. Metzner, N. Vinsel et R. Campos, "Ghostly Tales of Law and Justice", Unbound
- Ann. Rev. Leg. Hist. & Rare Books, 2011, p. 47 et s.
23. Sur la montée en puissance de « l'esprit rationnel » en droit français, v. J.-M. Carbasse,
Introduction historique au droit pénal, Paris, PUF, 1990, p. 261.
24. O. W. Holmes, The Common Law, éd. orig. 1881, réed. Dover Publications 1991, p. 8.
25. À l'époque, le droit applicable est d'ailleurs un mélange de common law coloniale et
de références au Lévitique.



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